Степи

Степная зона протянулась сплошной полосой от низовьев Дуная до Алтая, захватывая Причерноморье, юг Среднерусской и Приволжской возвышенностей, Предкавказье, значительную часть Заволжья, северные области Казахстана, юг Западной Сибири.


К востоку от Алтая степи встречаются отдельными островами в Минусинской котловине, Туве, Забайкалье и некоторых других районах. Степи распространены на плодороднейших, преимущественно черноземных почвах и сейчас почти целиком распаханы. Участки целинных степей сохранились главным образом на неудобных для пахоты местах, в основном в Азиатской части страны, где они используются как пастбища. Но и в Европейской части можно встретить небольшие участки степной растительности или отдельные степные растения, сохранившиеся либо в местах, неудобных для сельскохозяйственного использования (например, на склонах балок и оврагов), либо на охраняемых территориях - в заповедниках, на землях коневодческих хозяйств, на полосах отчуждения вдоль шоссейных и железных дорог и т. д. Климат степной зоны - теплый и сухой, с отчетливыми признаками континентальности. Лето жаркое и засушливое, зима морозная, осадков мало - до 450 мм в год. Сухость климата - основная причина безлесия степной зоны. Небольшие лесные островки встречаются здесь в основном в поймах рек и на склонах балок. Естественный растительный покров степей образован преимущественно многолетними травами, хорошо приспособленными к сухому климату. Это прежде всего дерновиниые злаки: ковыли, типчак, тонконог, житняки и некоторые другие. Все они образуют плотные дерновины, отчасти погруженные в почву, отчасти возвышающиеся над поверхностью. Дерновина достигает в поперечнике 10 см и более и образована многочисленными стеблями и укороченными бесплодными побегами. Она содержит много отмерших остатков старых стеблей и листьев и обладает свойством энергично впитывать талую или дождевую воду и долго ее удерживать. Корневищных растений среди типичных степных злаков почти нет. Листья ковылей и других степных злаков очень узкие, обычно не шире 1,5-2мм, и к тому же в сухую погоду складываются вдоль, благодаря чему их испаряющая поверхность становится еще меньше. У многих видов, например у узколистного ковыля, листья сложены постоянно. Немногие виды осок, встречающиеся в степи, своим обликом и строением вегетативных органов сильно напоминают дерновинные злаки. Уменьшение листовой поверхности (по сравнению с растениями более влажных местообитаний) в той или иной мере свойственно большинству степных растений. У многих из них - подмаренников, качимов, тимьянов, песчанок, волжской смолевки, русской солянки) и т. д.- листовые пластинки очень мелкие. У других - триний, жабриц, горицветов, узколистного пиона и т. д.- они расчленены на тончайшие дольки или сегменты. У третьих, например у кузьмичевой травы или спаржи, листья недоразвиты и функцию фотосинтеза выполняют плотные, слабо испаряющие стебли. У многих видов испарение уменьшено благодаря обильному опушению; таковы мохнатая грудница, василек Маршалла, седая вероника, эфиопский шалфей, многие астрагалы и т. д. Опушение (часто делающее растения мохнатыми) отражает часть солнечных лучей и создает особый "микроклимат", некоторое "затишье" у поверхности листа. У некоторых степных растений на поверхности отлагается слой воска или другого водонепроницаемого вещества, выделяемого кожицей. В этом случае поверхность растения становится гладкой, блестящей и приобретает сизый оттенок (молочаи, жабрицы, малый воскоцветник, русский василек и другие). Некоторые степные травы избегают перегрева, размещая свои листья вертикально, ребром к солнцу, например некоторые наголоватки, серпухи, хондриллы и другие. Один из степных сорняков - дикий латук особенно любопытен тем, что его вертикальные листья располагаются преимущественно в плоскости, ориентированной в направлении с севера на юг; растение представляет собой, таким образом, своего рода живой компас. Характерно, что среди обитателей степей (если не считать, пожалуй, весенних трав) мало ярко-зеленых растений: листья и стебли у большинства из них окрашены в тусклые, блеклые тона. Это результат особенностей их микроскопической структуры, направленных на защиту ассимилирующих тканей от излишнего освещения. Таким образом, многие степные растения по своему внешнему облику и особенно по анатомическим признакам хорошо отличаются от растений других зон. Однако есть среди них и такие, стебли и листья которых не обнаруживают признаков засухоустойчивости. Это растения с особо мощными, глубокими корневыми системами, не нуждающиеся поэтому в специальных приспособлениях, ограничивающих испарение. К числу их относится, например, серповидная люцерна. Впрочем, у всех обитателей степей - и злаков, и представителей разнотравья - корневые системы развиты сильнее, чем у лесных или луговых трав. По-своему приспособились к степному климату тюльпаны, гусиные луки, шафраны, сарматская беллевалия и некоторые другие растения-эфемероиды. Они развиваются весной, когда почва достаточно увлажнена, а к началу засухи уже успевают отцвести и отплодоиосить и до следующей весны покоятся под землей в виде луковиц, корневищ, клубней и т. д. Однолетники в степях немногочисленны и распространены преимущественно в южной части зоны. Большинство из них, подобно растениям предыдущей группы, вегетирует и цветет лишь весной, причем только в особо благоприятные, влажные годы; в сухие годы семена их не прорастают вовсе. Таковы весенняя крупка, удлиненный проломник, весенняя вероника, украинская ясколка, виды рода бурачок т. д. Растения степей выработали много своеобразных приспособлений для распространения плодов и семян. Часто их плоды снабжены специальным летательным аппаратом (чаще всего хохолками из волосков), благодаря которому ветер может переносить их на большие расстояния. Так обстоит дело, например, у многих сложноцветных. Плоды ковыля, также разносимые ветром, способны зарываться в почву, ввинчиваясь в нее подобно штопору. Наиболее характерный способ распространения семян, выработавшийся в условиях открытых степных пространств, присущ растениям типа "перекати-поле". К этой группе относятся многие травы из самых различных родов и семейств. К началу созревания плодов они целиком отрываются от земли, и ветер далеко разносит их по степи вместе с постепенно рассеивающимися семенами. Этому благоприятствуют чрезвычайная легкость "перекати-поля", его более или менее шарообразная форма, обусловленная обильным ветвлением, и различные мелкие приспособления, обеспечивающие замедленное высыпание семян. В наши дни "перекати-поле" редко обращают на себя внимание, в прошлом же, когда степи были целинными, можно было иногда видеть несущиеся по земле огромные, чуть ли не со стог сена, шары, состоящие из сотен сцепившихся между собой растений. "Перекати-поле" образуют татарский катран, равнинная жабрица, равнинный синеголовник, метельчатый качим, татарский гониолимон, песчаный рогач, чумная солянка, колючий зопник, бессмертниковидная серпуха, растопыренный василек и другие растения. Флористический состав степей богат и разнообразен. Здесь самая высокая в пашей стране видовая насыщенность растительного покрова, т. е. число видов растений, приходящееся на единицу площади. Так, на севере степной зоны на одном квадратном метре насчитывается 40-50 (иногда до 80) видов. Это связано как с богатством степных почв, так, по-видимому, и с относительной древностью степной растительности. С ранней весны и до поздней осени через каждые 2-3 недели, а иногда и меньше, степь неузнаваемо меняется, становясь то желтой, то голубой, то белой или фиолетовой от массового цветения тех или иных господствующих растений. Это явление, получившее название смены аспектов, отражает одну из замечательных особенностей степной растительности - удивительное разнообразие сезонной ритмики слагающих ее видов. При продвижении с севера на юг сухость климата усиливается и растительность степей существенно меняется. Чем дальше к югу, тем сильнее выражены у растений приспособления, позволяющие им мириться с недостатком влаги. В травостое возрастает роль дерновинных злаков, в то .время как разнотравья становится^ все меньше, отчего красочность степей заметно уменьшается. Среди разнотравья встречается все больше видов, относящихся к жизненной форме "перекати-поле". Постепенно снижается видовая насыщенность (в южных степях число видов на одном квадратном метре редко превышает 12-15). Травостой становится более разреженным, между основаниями растений появляются голые промежутки почвы, лишь во влажные годы зарастающие однолетниками. Уменьшается высота травостоя. Лишь немногие растения одинаково часто встречаются и на севере, и на юге степной зоны, например настоящий подмаренник, резак, фиолетовый коровяк и некоторые другие. В целом же видовой состав степей по мере продвижения с севера на юг претерпевает серьезные изменения.